La Las Vegas originaria che nessuno conosce

3 Marzo 2024 Pubblicato da Lascia il tuo commento

Las Vegas non era la prima ad essere chiamata così nella zona. Prima dell'arrivo della ferrovia, che si dice abbia fondato Las Vegas, esisteva già una comunità prospera e reale di 2.000-3.000 persone, anch'essa denominata Las Vegas. Questo insediamento, attivo per poco più di 18 mesi tra il 1904 e il 1905, è conosciuto oggi come il Sito Urbano McWilliams.

J.T. (John Thomas) McWilliams, originario dell'Ontario, Canada, nato nel 1863, fu un agrimensore indipendente di terreni e acque ingaggiato nel 1902 dalla compagnia ferroviaria San Pedro, Los Angeles & Salt Lake. Il suo incarico era valutare un ranch di quasi 2.000 acri appartenente a Helen J. Stewart, una delle poche abitanti di Las Vegas dell'epoca. La compagnia ferroviaria stava valutando l'acquisto del terreno per erigere una nuova città attorno alla propria stazione ferroviaria.

Il Risveglio di Las Vegas

La prima banca di Las Vegas, la First State, venne istituita nella Las Vegas originale. Con questa conoscenza segreta, McWilliams decise di anticipare la compagnia ferroviaria. Nel 1904, acquisì 80 acri del ranch di Stewart, situato appena a ovest del previsto tracciato ferroviario. Grazie alle sue competenze in agrimensura, organizzò il territorio in una griglia ordinata con ampie strade non pavimentate, che sarebbero diventate le odierne Bonanza Road, Washington Avenue e le vie A e H.

Con la costruzione da parte di McWilliams, arrivarono lavoratori ferroviari e le loro famiglie – bianchi, afroamericani, latini e nativi americani. Molti giunsero percorrendo il Mormon Road da Los Angeles o Salt Lake City, le due grandi città che la ferrovia intendeva collegare. Essendo per lo più costruttori, non ebbero difficoltà a edificare le proprie abitazioni, anche se alcuni risiedettero in tende mentre accumulavano i materiali necessari. Anche McWilliams costruì la propria dimora, situata al numero 222 di Wilson Street.

Las Vegas nel 1900

Entro l'inizio del 1905, la Las Vegas di McWilliams vantava negozi, una banca e stava addirittura erigendo il primo teatro di Las Vegas. (McWilliams persuase l'impresario del vaudeville Chauncy Pulsifer a iniziare i lavori per il Trocadero da 800 posti nel maggio di quell'anno.)

La primissima Las Vegas disponeva di tutte le comodità moderne – ad eccezione di una. McWilliams non era riuscito a garantirsi i diritti sull'acqua per il suolo della sua città – Stewart li aveva venduti al senatore del Montana William A. Clark, proprietario della ferrovia – costringendo così i residenti a trasportare acqua da vari pozzi disseminati nella comunità. Questo era possibile poiché Las Vegas (che in spagnolo significa “i prati”) pullulava di sorgenti sotterranee prima che venissero esaurite da decenni di sviluppo. Tuttavia, rappresentava un'incombenza.

Quando Clark iniziò a promuovere l'asta di terreni del 15-16 maggio 1905, che avrebbe dato vita alla sua Las Vegas dall'altro lato dei binari appena costruiti, uno degli aspetti che più colpì gli abitanti della Las Vegas originale fu che ogni lotto includeva l'acqua corrente.

“McWilliams aveva preso l'iniziativa, ma non possedeva i diritti sull'acqua, e questo fu la sua rovina,” raccontò Emmett Gates, documentarista di Las Vegas, a Casino.org.

Addio a Las Vegas

In poche settimane, la Las Vegas di McWilliams si spopolò, mentre l'insediamento di Clark divenne l'attuale centro cittadino.

“Chi aveva attività commerciali trasportò gli edifici su slitte attraverso i binari verso il lato di Clark,” spiegò Gates.

Dopo che la Las Vegas di Clark fu riconosciuta come l'unica ufficiale, l'originale entrò rapidamente in declino. Un incendio nel settembre del 1905 distrusse gran parte di ciò che restava della città, compreso il Trocadero in costruzione.

McWilliams, che si rifiutò di traslocare, volle che l'area devastata fosse ricordata come “il sito urbano originale di Las Vegas,” ma nessuno gli prestò ascolto. L'area fu presto soprannominata “Ragtown” e successivamente divenne nota come Old Town e poi come il lato ovest.

Nell'autunno del 1941, McWilliams morì per un attacco cardiaco al numero 222 di Wilson Street, casa che fu demolita dopo la morte della vedova negli anni '60.

Attualmente, quella zona è nota come il lato storico ovest, ma non in onore di McWilliams. La sua importanza storica deriva dalla comunità afroamericana che vi si stabilì dopo essere stata confinata in quell'area, a partire dal 1931, a causa delle politiche discriminatorie del sindaco di Las Vegas Ernie Cragin.

Il Fondatore Dimenticato

Così, William Clark ricevette tutti gli onori. A lui viene attribuito il merito di aver fondato Las Vegas, e persino la contea in cui si trova la città porta il suo nome.

L'unico riconoscimento ottenuto da McWilliams fu una scuola elementare costruita nel 1961 su una parte del suo ex terreno.

“Non rimane nulla del sito originario,” ha dichiarato Gates, “e solo gli storici utilizzano il nome ‘Sito Urbano McWilliams,' perché sono gli unici a ricordare chi fosse McWilliams.”


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